新連載   作・生田きよみ

 「モモちゃんのさがしもの」

 一 かぜしろ号

 「モモちゃん、ジャンバー、着ていきなさいよ。まだ寒いからね」

 おばあちゃんの声をせなかに、モモちゃんは、玄関からすっとんでいきました。遊びにいく

時いつも持っていく、リュックにつけた小さなゴリラ人形がかたかたゆれます。

 今日は学校で、いやなことがありました。

なかよしのはなきちゃんとけんかをしてしまったのです。公園であそぶ約束をしていたのに

、公園に行けなくなったといわれたのです。

 「あのね、ゆうちゃんとゆうちゃんのママがくるんだって。ほら、ママどうし仲良しでしょ

う。まだ寒いし、公園はだめっていうの。家の中でトランプしたり、お茶しようってことにな

ったの。モモちゃんも来る?」

 とっさに頭をふってしまいました。

 「前から遊ぼうって約束していたのに。うそつき」

 「なんでそんなにおこるの、もう、モモちゃんのおこりんぼ」

 二人はツンツンして別れました。

 モモちゃんは、つまんないなと思いながら、歩いていきます。胸にかけた小さな木彫りのペ

ンダントにさわりました。モモちゃんの一番たいせつなものです。

 (はなきちゃんにさそわれた時、どうして、ことわったのかな。いまごろ、何してあそんで

いるんだろう。おしゃべりしながら、お菓子食べたり、ジュースのんでるかな)

 木の葉の森公園につきました。

はるとくんと、北浦くんがたこあげをしていました。北浦くんのたこには、大きな目玉みた

いな黒い丸が二つついていました。

はるとくんのたこは、トンビそっくりの形をしていて、茶色でした。

 風にのって、気持ちよさそうに空をおよいでいます。

 モモちゃんは、公園の入り口でしばらく見ていました。すると、はるとくんのたこが下に落

ちてきました。

 はるとくんは、糸をひっぱたり、ゆるめたりしていましたが、とうとう、たこは地面に落ち

てしましました。

 モモちゃんは、かけよっていいました。

 「わたしにやらせて、あげてあげるから」

 「ゴリラモモだ。だめだぞ。これはおれのたこ」

 ゴリラモモといわれても、いつもなら平気でした。でも、今日はムカッとしました。

 モモちゃんは、はるとくんのたこ糸をとろうとしました。

 はるとくんは、くるりとうしろむきになり、たこをかかえて、走って行きました。

 「キャー、ゴリラモモからにげろ」

 北浦くんもにげていきました。

 モモちゃんは、ポケットに手をつっこみます。

がさがさっとしたものにさわりました。出してみると、おり紙でおった紙ひこうきでした。

友達と遊んだ時、つくったものです。

 (みんなでひこうきに名前を書いて飛ばしっこしたっけ) 

はなきちゃんが「ゾラゾラ号」、ゆうちゃんは「あげは号」、あかりちゃんは「かわせみ号

号」と名前を書きました。

モモちゃんは白のおり紙でつくったので、「かぜしろ号」と書きました。

あかりちゃんちの広いリビングで、どのひこうきが長く飛んだか競争しました。廊下まで飛

んだり、ピアノの上にのったり、すぐ落ちたのもありました。いろんなことを思い出します。

 今、手の上の紙ひこうきはクシャクシャになっていました。

 モモちゃんはていねいにしわをのばします。

 そして、飛ばしてみました。

 「とべ!かぜしろ号」

 かぜしろ号は、少し飛んでから、すっと落ちてしまいました。

モモちゃんはあきらめません。アイロンをかけるようにすみずみまで指の先でしっかりとの

ばしました。

 「よし」

 モモちゃんは、ひこうきを高くかかげて走ります。

 「そーれ、かぜしろ号」

 空高くにむけて放ちました。

かぜしろ号はぐんぐん高く飛んで、林の奥へはいっていきました。

モモちゃんはあわてておいかけました。きょろきょろみわたしますが見つかりません。

林には、はだかの木々が空にむかってすっくすっくと立っています。

 (あれ?)

大きなさくらの木の枝に、白いものがひっかかっていました。

 モモちゃんの紙ひこうきでした。

モモちゃんは木に登ります。木のこぶに足をのせて、また次の枝の根元によじ登り、時々、

ずるずるっとすべったりしながら、やっとのことで、紙ひこうきに手が届きました。

そっと紙ひこうきをつかみます。どこもやぶれていませんでした。ほっとしながら左手にの

せました。

 「ノッテ、ノッテ、モモチャン」

 紙ひこうきが小さい声でいいました。

モモちゃんはびっくりして、紙ひこうきを見つめます。

紙ひこうきは、ゆさゆさっと体をゆらすと、うきあがりました。すると、みるみるうちに、

お風呂場のバスマットに描いてある絵のひこうきくらいの大きさになりました。

 「ハヤク、ノッテ」

 モモちゃんの体がふわりとうきあがり、あっというまに、ひこうきにのっていました。

 「イイ?シュッパーツ」

 ひこうきは、そういうと飛びはじめました。

 (どうして?なんで?)

 考えてもわかりません。

「シッカリツカマッテテ」

 モモちゃんはもう考えるのをやめました。

すごい風です。でも少し飛ぶとなれました。

下に畑が見えます。池も家も、パパがのりおりする駅も。おもちゃみたいに小さく見えます。

冷たい風が顔にぴしぴしあたります。どこまでも真っ青な空が広がっています。

大きく息をすいこみました。心がぐーんと広がっていくようです。わらいがこみあげます。

 はなきちゃんやゆうちゃん、ママたちが楽しくおしゃべりしていることなんか、どうでもい

いことに思えてきました。

 ひこうきは、青空をきりさき、ぐんぐん飛んでいきます。どのくらい飛んだでしょうか。

 「ガタン」

モモちゃんの体がゆれて、前につんのめりました。

見ると、ひこうきが下を向いています。

 「あっ、たいへん、左のつばさがおれてる!どうしよう」

ひこうきは、左にかたむきながら落ちていきます。

「こわいよう」

モモちゃんは、さけびながら、体をおりたたみ、ひこうきにしがみつきました。

下の木々がだんだん大きくせまってきます。

 「死んじゃう、助けて!」

 モモちゃんは、目をつむり、胸のペンダントをぎゅっとにぎりしめます。

 「ドン」

 体ごとどこかになげだされました。あまりのいたさに、頭がぼうっとしました。

モモちゃんは、そのまま死んだように、はらばいになっていました。

 どのくらいそうしていたでしょうか。

やっとのことで、両手をついて、首をもちあげ、そっと目をあけました。

そこは、見たこともない場所でした。

うっそうとしげった森の中。木々の間に、オレンジや赤色、黄色や緑色の大きな果物がたわ

わにぶら下がっています。

色とりどりの原色の花も咲いています。シダや肉厚の葉っぱが地面いっぱいをおおっていて

、そこにモモちゃんは、たおれていました。

じっとりした空気、草や花のにおいがたちこめています。まるで温室の植物園にはいったみ

たいでした。

体のあちこちが痛みます。見ると、ジーパンの右のひざのところがやぶれて、血がでていま

した。両足が自分のものでないように、こわばってうまく動かせません。

その時でした。

 「ウオーン」「ガアアオ」

 動物の鳴き声がかすかに聞こえました。

モモちゃんは、痛いのも忘れて、体を起こして、目をこらしました。

木々のすきまから、なにかがじっとこちらを見つめているような気配がしました。

(あっ、ここは、ジャングル。熱帯のジャングルだ)

あのうなりごえはトラやライオンかもしれません。

 (はやくにげなくちゃ)

 あせって、たちあがろうとしますが、足に力がはいりません。へなへなとすわりこんでしま

いました。

 動物たちのうなり声が、だんだん近づいて

きます。

モモちゃんは、つばをのみこみながら、首からぶらさげた木彫りのペンダントをにぎりしめ

ました。

 「ガサッ」

モモちゃんのすぐうしろで、なにかが動きました。首すじに熱い鼻息がかかります。

 「だれか、助けて!」

モモちゃんの心臓は止まりそうになりました。でも、勇気をふりしぼってふりむきました

そこには、パパくらいの大きさの濃い紺色の毛をしたゴリラが立っていました。

モモちゃんを見て、にっとわらいます。どこかで見たことがある顔。茶色い顔。すっとぼ

けた丸い目。地面につくほどの長い腕。もしかして、もしかして。

モモちゃんは、そばに投げ出されたリュックをたぐりよせました。つけていたゴリラ人形が

ありません。

「モモちゃん、ぼく、ゴリタだよ。落ちた時、はずれちゃった」

「あんた、どうしてこんなに大きくなっちゃったの?」

その時「ガオッー、ガッ」

動物のなき声が近づいてきました。

「はやくにげなきゃ」

ゴリタはモモちゃんの手をひっぱります。ジャングルの中は歩きにくいたらありません。

足がすべり、つるに体をとられます。振り返ると、トラの背中が

木の間にみえかくれします。黒と黄色のしましま模様。とがった牙。トラは鼻にしわを寄せ

てモモちゃんを見つめます。

「もうだめ」

モモちゃんがさけぶと、ゴリタがモモちゃんを片手でひょいとだきあげました。

「ほら、にげるよ。ぼくにしっかりつかまってな」

からみあった植物、たおれた木、大木からたれ下がった太いつる。

 ゴリタはヒョイヒョイと走ります。トラはうなり声をあげながらなおも追ってきます。

とうとう追いつかれてしまいました。

トラはモモちゃんをじっと見て、よだれをたらしています。

「食べられちゃうよう」

モモちゃんがいうと、

「だいじょうぶだよ」

ゴリタが目の前の木によじ登り始めました。

「ゴリラって、木登りできるの?」

五メートルほど登ると、頑丈そうな枝にこしかけました。下では、トラが鼻にしわを寄せて

、憎らしそうな目つきでゴリタをにらんでうなります。

ゴリタもまけずに、トラをにらみかえします。

しばらくトラはそこにいましたが、やがて行ってしまいました。

ゴリタはするすると木から降りると、モモちゃんを下におきました。

「すごい、ゴリタ。すごいよ」

「てれるなあ」

ゴリタは手で頭をボリボリとかきました。そしてすぐにまじめな顔になるとモモちゃんを

まっすぐみつめました。

「リュックからはずれてゴリラ人形からゴリラになった時にね、ミッションがあたえられた

んだ。いい?よーく、聞いて。一つは、モモちゃんを守ること。二つ目は、モモちゃんをこ

こから無事家に帰すこと。ジャングルから出るにはね、四つのドアを見つけて、通らなけれ

ばいけないんだ。ドアには鍵がかかってる」

「鍵?」

 モモちゃんは思わず聞き返しました。

「モモちゃんの胸の、その鍵だよ」

モモちゃんは、ペンダントの鍵をにぎりしめながら考えこんでしまいました。わからない

ことばかりです。

「どうしてゴリタはそんなこと知ってるの?ジャングルを出るにはとか、ドアがあるとか」

「モモちゃんは、ゴリラモモっていわれているでしょ。だからぼくには、モモちゃんを守る

義務があるの」

ゴリタは毛むくじゃの胸をはり、右手でボンとたたきました。

「あのチビだったゴリラ人形がいばってる」

「今ではこんなに大きくなったんだ。文句いうなら、ぼく、一人で行っちゃうよ。ずっと家

に帰れなくてもいいの?」

ゴリタは歩きだします。

「ごめん、ゴリタ。一人になったら、すぐ、トラに食べられちゃうよ」

モモちゃんは、ゴリタのごわごわした手をつかみました。

「よーし、行こう」

 葉っぱや木々のかげに、ドアがかくれていないか、目をこらします。しばらく行くと、バ

ナナの大きな葉のかげに、なにか板のようなものがちらりと見えました。急いで歩き、葉を

めくります。古びた木のドアがあらわれました。ドアのはしに鍵穴があります。

「モモちゃん、鍵をさしこんでみて」

モモちゃんは首からペンダントをはずすと、ドアの鍵穴にさしこました。かちりと音がしま

した。ドアをおすと、きしみながらあきました。ドアの奥は暗くてよく見えません。

「中へ入って」

ゴリタがモモちゃんの背なかをおします。

「ゴリタもいっしょでしょ」

「一人で入るんだ。ぼくは入れないよ。ここで待ってるから」

「どうして?」

「ジャングルのおきてだからさ。さあ、早く。トラがきちゃうよ」

ゴリタはぐいとモモちゃんの背なかをおしました。すごい力です。モモちゃんはあっという

間にドアの中へ。後ろでドアがばたんとしまりました。

「ここは・・・どこ?」

見たこともない家の中です。低い天井、壁、床、全部が木でできています。窓からこぼれる

日の光。窓の外には木々が見えます。ジャングルの木でなく、針葉樹みたいです。芽吹いた

ばかりのやわらかい若葉がかすかに風にゆれています。気持ちのいい涼しい風が部屋の中に

ふきこんでいました。

窓際に木のテーブルがありました。女の人が二人腰かけて、うつむいてなにかしています。

こちらをむいているのは、白髪の人。背をむけている人は若い女の人です。

二人ともモモちゃんが入ってきたことに気がつかないようです。

机の上に細かい木くずがいっぱい落ちています。

二人は一心に手を動かしています。よく見ると、彫刻力でなにか作っていました。

「できた。やっと、できたわ」

若い女の人がはずんだ声で言いました。白髪の人がのぞきこみます。

「まあ、めずらしい。鍵でしょ。わたしは長年、ここで旅行客の方に木彫りを教えてますけ

どね、鍵を作った方は、あなたがはじめてよ。みなさん、花やリスやネコなどを木彫りが多

いですよ」

若い女の人が布でみがきながらいいました。

「わたし、鍵が好きなんです。いろんなかたちをした鍵があるでしょ。鍵をさしこむ、ドア

が開く・・・どんな世界にもつながっていて、どんな世界にも行かれるような。森の中、海

辺のちいさな町、小人の国かもしれないし・・・」

「楽しいこと。そんな鍵があったらいいのにね。ペンダントにするんですよね。どんなヒモ

を通しましょうか。くさり?皮?それとも麻ひもがいいかしら」

女の人は立ち上がると、うでぐみをして考えこみました。

「木だし、麻ひもが合いそう。麻ひもにします」

言いながら横をむきます。

モモちゃんは、胸がドキドキしました。写真で見た若いころのママそっくりです。

「ママ、ママ」

声をあげて、走りよろうとしますが、足が動きません。

「あら、風がでてきたのかしら。ドアがあいてるわ」

白髪の女の人は、モモちゃんの目の前でドアをバタンと閉めました。モモちゃんはいつのま

にか、山小屋風の店の外にいました。ドアのノブをひっぱっても、あきません。

「どうして、わたしを見てくれないの」

モモちゃんは、ドアをどんどんとたたきました。

うしろから毛もくじゃらの腕にだきとめられました。ゴリタです。

モモちゃんはゴリタの胸の中で泣きました。

ゴリタは太い腕でモモちゃんの背なかをなでてくれました。

うしろをふりかえると、山小屋風の家は消えています。あたり一面、ジャングルがおいしげ

っていました。

木々のすきまから夜空が見えました。青や黄色の大きな星がかがやいています。

モモちゃんは、ゴリタにだかれて、いつのまにか眠ってしまいました。


     

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